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| 5 December 2021, Sunday |

Les scientifiques mettent en garde contre les « faux fossiles » sur Mars

Lorsque nous recherchons des signes de vie sur Mars, nous devons savoir quels « faux fossiles » peuvent être abondants sur la planète rouge, selon une nouvelle étude.

Parmi ses objectifs de mission, mars Perseverance est classé premier pour l’exploration de la planète rouge. Il a été chargé de rechercher des signes d’ancienne vie microbienne sur la planète sèche et souille – des fossiles précis qui pourraient être la preuve que Mars était autrefois viable.

Ce sera en effet une découverte surprenante – mais le nouvel article appelle à la prudence dans l’interprétation de ce que nous trouvons, dans tout cela et dans les sources futures.

Selon l’astrobiologiste Sean McMahon, de l’Université d’Édimbourg, et la géologue Julie Cosmedes, de l’Université d’Oxford au Royaume-Uni, les scientifiques devront prêter attention aux gisements minéraux non biologiques qui sont très similaires aux fossiles.

Dans un nouveau document de recherche, le couple a identifié des dizaines de processus non biologiques ou non biologiques qui pourraient produire de faux fossiles – des structures similaires aux fossiles d’organismes microscopiques tels que ceux qui auraient pu exister sur Mars.

« À un moment donné, le rover martien trouvera quelque chose de très similaire à un fossile, donc la capacité de distinguer en toute confiance entre ces structures et les matériaux produits par des réactions chimiques est vitale », a déclaré McMahon. Pour chaque type de fossile là-bas, au moins un processus non biologique crée des choses très similaires, il y a donc un réel besoin d’améliorer notre compréhension de la façon dont ces choses se forment.

Si nous analysons les micro-fossiles possibles sur Mars en connaissant les processus qui peuvent produire de faux fossiles, nous avons une meilleure chance d’interpréter exactement ce que nous voyons.

De nombreux processus physiques associés à des facteurs atmosphériques et à la sédimentation sédimentaire peuvent produire des roches effroyablement fossiles.

Un autre mécanisme est le jardin chimique, où le mélange de produits chimiques peut entraîner des structures apparemment biologiques. De nombreuses espèces métalliques différentes peuvent également se combiner pour produire de faux fossiles connus sous le nom de bio-fossiles, qui semblent remarquablement biologiques.

Même les textures dans la roche peuvent sembler biologiques, car les organismes peuvent creuser des motifs ou des trous dans la pierre. Les rapports isotopiques de différents éléments similaires aux isotopes peuvent apparaître dans des contextes biologiques.

Parce que nous ne savons pas quel type de vie peut apparaître sur Mars – cela peut être très différent de la vie ici sur Terre – et comme il y a probablement beaucoup de processus inconnus qui peuvent produire de faux fossiles et des biologistes qui les recherchent, la vie sur Mars doit déjà être très prudente.

Les chercheurs ont également noté que plus de travaux, et peut-être même d’expériences, en chimie et en physique martiennes pourraient révéler certains de ces processus inconnus et éclairer davantage la façon dont de telles formations sont produites. Ce travail peut nous aider à mieux comprendre les archives des roches terrestres et des fossiles.

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